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Luz ultravioleta

«Luz ultravioleta» es el término utilizado para definir las longitudes de onda no visibles de luz que están justo más allá del extremo «violeta visible» del espectro. Hay varias formas de categorizar las diferentes longitudes de onda dentro del espectro ultravioleta, pero para este artículo nos limitaremos a los términos más comúnmente utilizados, que son Ultravioleta A, Ultravioleta B y Ultravioleta C. La atmósfera terrestre bloquea de hecho gran parte de las longitudes de onda ultravioletas emitidas por el sol, impidiendo que nos alcancen.

Para uso médico nos interesa sobre todo los rayos Ultravioleta B (también llamados UVB), por lo que primero trataremos brevemente las otras dos áreas mencionadas.

Ultravioleta A

También llamados UVA, UV-A, onda larga o luz negra. Se refiere a longitudes de onda de luz Ultravioleta entre 315 nm (nanómetros) y 400 nm. Produce el bronceado rápido de la piel haciendo que la misma oxide toda la melanina (un pigmento) ya presente en el cuerpo. UVB es la longitud de onda que en realidad estimula al cuerpo a producir más melanina. Irónicamente, la melanina es una respuesta de defensa del cuerpo para bloquear la radiación UV y evitar que dañe el tejido dérmico profundo. La capacidad para «montar esta defensa» en forma de bronceado depende sobre todo de la genética.

En el pasado, los rayos UVA se consideraban la forma más segura de luz ultravioleta, y si bien parece ser responsable de menos preocupaciones cancerosas que los UVB, provocan melanoma, que es con mucho el tipo de cáncer de piel más peligroso. La luz UVA penetra más profundamente en la piel, destruye la vitamina A y puede provocar daños indirectos en el ADN. No provoca enrojecimiento (eritema) en la piel, lo que dificulta la valoración de posibles daños en la piel debidos a la exposición.

Desde un punto de vista beneficioso, todavía se usa en ocasiones para el tratamiento del acné, y aunque en nuestra opinión hay longitudes de onda más seguras y eficaces en los espectros rojo y azul para mejorar el acné, sin duda tiene un efecto positivo a corto plazo. Los UVA también se utilizan para el tratamiento de neurodermatitis y como «luz de Wood», que solo se usa para diagnosticar afecciones cutáneas (no es un tratamiento). También hay lámparas UVA portátiles disponibles bajo «pedido especial» de Dermfix Ltd.

Tratamiento PUVA

El tratamiento PUVA es el uso de luz UVA en combinación con psoraleno (fármacos) para hacer la piel hiper-fotosensible y es eficaz en el tratamiento de la psoriasis. Sin embargo, aparte de cualquier preocupación sobre los UVA, el número de tratamientos debe monitorizarse cuidadosamente y restringirse a lo largo de la vida del paciente, debido al potencial de daño hepático provocado por el psoraleno.

Ultravioleta C

Esta es la longitud de onda de luz entre 100 nm (nanómetros) y 280 nm. Se utiliza sobre todo para la esterilización en laboratorios e instalaciones médicas. El ADN de los organismos vivos absorbe mejor la radiación ultravioleta en picos de entre 185 nm y 265 nm. Comercialmente es más fácil producir luces UVC que emitan aproximadamente en el nivel de 254 nm, por lo que suelen ser las más utilizadas. El efecto de la radiación UVC puede no matar directamente al organismo, pero los daños en el ADN impedirán que se replique. Algunas plantas modernas de tratamiento de aguas ahora también usan UVC.

Ultravioleta B

Esta es el área de mayor interés para la mayoría de nuestros clientes. Se refiere a longitudes de onda de luz entre 280 nm y 315 nm, y por tanto también se llama a veces luz ultravioleta de onda media. Son estas longitudes de onda las que han demostrado ser efectivas para el tratamiento de afecciones cutáneas como la psoriasis, el vitíligo o la dermatitis atópica (eccema). Históricamente, en los primeros días del tratamiento con UVB, las bombillas utilizadas emitían longitudes de onda entre 280 nm y 315 nm, unos tubos que todavía se llaman tubos UVB «de banda ancha». Estas longitudes de onda incluyen las que han demostrado ser terapéuticas, pero también las longitudes de onda más cortas que provocan enrojecimiento (eritema) e incluso quemaduras en la piel. Estas longitudes de onda indeseables (aquellas por debajo de 305 nm), que provocan eritema y pueden aumentar el riesgo de cáncer de piel, provocan incomodidad y por supuesto limitan la cantidad de tratamiento que es posible. La respuesta más moderna desde la década de 1980 ha sido el uso de tubos UVB «de banda estrecha». Estos tubos solo emiten luz UVB en torno a las longitudes de onda de 310 a 313 nm, pero también son muy efectivos para el tratamiento de afecciones cutáneas. Los tiempos de tratamiento para tubos UVB de banda estrecha son ligeramente superiores que para banda ancha, pero también puede contrarrestarse sencillamente con el uso de más tubos.

Luz ultravioleta y vitamina D

La piel produce vitamina D en respuesta a la exposición a ondas UVB sobre todo en el rango de 285 nm a 315 nm. En 2002, el Dr. William B. Grant publicó un artículo proclamando que en Estados Unidos se producen 23.800 muertes al año por cáncer debido a una deficiencia de vitamina D. Esta cifra es superior a las 8.800 muertes que se producen por melanoma o carcinoma de células escamosas. Otra investigación estima que anualmente 50.000 – 63.000 personas en Estados Unidos y 19,000 - 25,000 en el Reino Unido mueren prematuramente de cáncer por carencia de vitamina D. El estudio de investigación más reciente del Dr. Richard Setlow del Brookhaven National Laboratory en Nueva York demuestra que la vitamina D parece proteger contra tumores de mama, pulmón, colon y próstata.

Nuestras opiniones

La ciencia médica evoluciona continuamente tanto en opinión como en tratamientos de luz ultravioleta. Teniendo en cuenta los datos actualmente disponibles, podemos adoptar el siguiente punto de vista respecto a la exposición a luz UV y la fototerapia, pero debemos recalcar que esta es únicamente nuestra opinión actual, y que cada uno debe tomar su propia decisión.

1. Luz UVA para el bronceado

Como el bronceado tiene razones puramente cosméticas, no recomendaríamos su uso al considerar los posibles efectos a largo plazo.

2. Tratamiento del acné con luz UVA

Pensamos que los tratamientos con luz roja y azul ofrecidos son un tratamiento basado en luz más seguro y efectivo, con pocos o ningún efecto secundario, por lo que no recomendaríamos la luz UVA.

3. Tratamiento de la psoriasis con luz PUVA

Actualmente solo está disponible bajo estricta supervisión médica y por tanto no es una opción para el tratamiento doméstico. Jamás pretenderíamos contradecir la opinión médica de su dermatólogo o su médico, pero parece que, hasta a nivel clínico, el tratamiento con UVB de banda estrecha está reemplazando gradualmente al tratamiento con PUVA como primera opción, dado que tiene muchos menos efectos secundarios.

4. Luz UVB para la producción de vitamina D

Nuevas investigaciones están demostrando los muchos beneficios de unos niveles adecuados y saludables de la vitamina D, y también las graves desventajas de la deficiencia de vitamina D. Durante miles de años, el cuerpo humano ha evolucionado para producir vitamina D a partir de la luz solar y fortalecer los huesos. Por desgracia, en el hemisferio norte entre octubre y mayo el sol está bajo en el cielo y la atmósfera filtra tan bien sus rayos que el cuerpo solo consigue fabricar una cantidad muy pequeña de vitamina D. Apoyamos la opinión del Dr. Thomas Stuttaford de que la respuesta es pasar el suficiente tiempo al aire libre sin protección solar para absorber algo de sol estival, y producir así reservas de vitamina D3. Como afirmó hace poco Joanna Owens, jefe sénior de información científica para la Investigación del Cáncer: «Un poco de sol da para mucho. La cantidad de exposición necesaria para llenar las reservas de vitamina D siempre es inferior a la necesaria para broncearse o quemarse, lo que aumenta el riesgo de cáncer de piel».

5. Luz UVB para la psoriasis, el vitíligo y el eccema atópico

Tal y como hemos dicho anteriormente, consideramos que las unidades de UVB de banda estrecha que producen longitudes de onda en torno a 311 nm son la opción más segura por comparación con la UVB de banda ancha e incluso el tratamiento PUVA. Esto es debido a que la banda estrecha evita las longitudes de UVB que producen quemaduras (eritema) más comúnmente asociadas con cánceres de piel, y también evita la luz UVA, que está asociada al cáncer de piel melanoma más peligroso. Apreciamos que en un mundo ideal, todos los tratamientos UVB deberían estar supervisados al 100 % por un profesional sanitario en una clínica o un hospital, pero también respetamos el derecho de las personas a buscar la comodidad de un tratamiento privado en casa. En último término, la luz UVB está al alcance de cualquiera con solo salir al aire libre en verano, por lo que creemos que un plan sensato de tratamiento doméstico con el equipo y directrices de operación adecuados puede de hecho ser más seguro que una exposición no supervisada a la luz solar directa. Sabemos que hay pacientes de psoriasis que reservan dos semanas de vacaciones al sol solo para encontrar algo de alivio para su afección. Aparte del coste, la incomodidad y la exposición a longitudes de onda indeseables, lo cierto es que simplemente poco saludable forzar al cuerpo a una sesión súbita de dos semanas de intensa terapia con luz UV del sol, para después permitir que la psoriasis vuelva gradualmente en los meses siguientes.

Conclusión

En nuestra opinión, que es también la de muchos profesionales médicos, parece más seguro mantener un nivel bajo consistente de exposición a UVB de banda estrecha en casa, y mantener asimismo estas molestas afecciones cutáneas bajo control constante en la medida posible. Es posible que dentro de unos años haya otros tratamientos disponibles para estas afecciones, pero en la actualidad parece claro que la luz UVB de banda estrecha es la mejor opción para aquellos que deseen tratar su afección con alguna clase de fototerapia ultravioleta.

Nota: Es necesario tener en cuenta que el artículo anterior solo refleja nuestra opinión, pero contacte con nosotros por e-mail si detecta cualquier error en lo anteriormente expuesto.